Niveles de atención sanitaria

Introducción[edit | edit source]

Dentro del sistema sanitario en general, existen varios niveles o dominios de la práctica de la atención sanitaria. [1] A menudo se describen como una estructura piramidal, con tres o, a veces, cuatro niveles de asistencia sanitaria que representan grados crecientes de especialización y sofisticación técnica, generalmente con costes crecientes de la atención. El mayor número de pacientes es atendido en el primer nivel de atención primaria, que suele ser su primer contacto con el sistema sanitario, con un número cada vez menor de pacientes atendidos a medida que se filtran desde este primer nivel hacia niveles superiores de atención especializada en la atención secundaria, terciaria y ahora incluso cuaternaria. [1]

La atención primaria, secundaria, terciaria y cuaternaria hacen referencia a la complejidad y gravedad de los problemas de salud que se abordan, así como a la naturaleza de la relación entre el paciente y el proveedor de servicios. Los profesionales sanitarios que forman parte de estos cuatro niveles de atención sanitaria prestan conjuntamente servicios médicos como la evaluación, el diagnóstico, la provisión de tratamiento o la derivación al siguiente nivel de atención, en función de las necesidades sanitarias específicas del paciente.

Atención primaria[ edit | edit source ]

La atención primaria de salud es un servicio centrado en las personas y no en las enfermedades, que aborda la mayoría de las necesidades de salud de una persona a lo largo de su vida, incluyendo el bienestar físico, mental y social. La atención primaria es generalmente el primer nivel de atención que reciben los pacientes cuando tienen preocupaciones o necesidades médicas, y adopta un enfoque integral que incluye la promoción de la salud, la prevención de enfermedades, el tratamiento, la rehabilitación y los cuidados paliativos[2]. En la mayoría de los casos, para los pacientes esto significa ser atendidos por un médico de atención primaria, también llamado médico de cabecera o de familia, aunque la atención de primer contacto también puede producirse a través de una amplia gama de otros profesionales sanitarios, como un farmacéutico, un fisioterapeuta, un logopeda, etc., dependiendo del sistema sanitario específico del país. En muchas partes del mundo, sobre todo en los países en vías de desarrollo, las personas pueden acceder actualmente a atención de primer contacto, cuando está disponible, a través de personal no médico, que puede haber recibido formación básica en promoción de la salud.

A medida que los sistemas de asistencia sanitaria intentan satisfacer las necesidades de las poblaciones que viven más tiempo y con necesidades sanitarias más complejas, y con la prestación de servicios sanitarios trasladándose a la comunidad, se ha hecho mayor hincapié en la atención primaria, y generalmente se reconoce que es la parte del sistema sanitario que más utilizan los ciudadanos y que puede ser prestada por una amplia gama de profesionales sanitarios. La continuidad de la atención es una característica clave de la atención primaria, ya que los pacientes suelen preferir consultar al mismo profesional para las revisiones rutinarias, atención preventiva, educación sanitaria y cada vez que requieren una consulta inicial sobre un nuevo problema de salud. Así que, en muchos casos, la relación entre el paciente y el sanitario puede desarrollarse durante un largo periodo de tiempo en el ámbito de la atención primaria, a diferencia de lo que ocurre en el ámbito de la atención secundaria y terciaria, y los sanitarios suelen seguir la evolución y la historia médica del paciente durante varios años y, a veces, durante la mayor parte de su vida. [2]

El médico de atención primaria debe poseer una gran amplitud de conocimientos en muchas áreas, dado que la atención primaria implica el ámbito más amplio de la atención sanitaria, incluyendo a pacientes de todas las edades, de todos los orígenes socioeconómicos y geográficos, además de pacientes que buscan mantener un nivel óptimo de salud, y pacientes con todo tipo de problemas de salud físicos, mentales y sociales agudos y crónicos, incluyendo múltiples enfermedades crónicas. Un servicio de atención primaria puede diagnosticar y tratar afecciones comunes dentro de su ámbito de competencia y tener la capacidad de evaluar la urgencia de la afección y remitir al paciente a otros especialistas médicos cuando sea necesario. Los estudios han demostrado que los proveedores de atención primaria benefician al sistema sanitario en su conjunto, ya que ofrecen un mayor acceso a los servicios sanitarios y mejores resultados en materia de salud, lo que tiende a reducir las visitas a los servicios de urgencias y las hospitalizaciones.

La Organización Mundial de la Salud considera que la prestación de atención primaria esencial es un componente integral de una estrategia de atención primaria inclusiva y sugiere que un enfoque de atención primaria debe incluir los tres componentes siguientes: [2]

  • satisfacer las necesidades de salud de las personas a lo largo de su vida;
  • abordar los determinantes más generales de la salud a través de políticas y acciones multisectoriales; y
  • capacitar a las personas, las familias y las comunidades para que se hagan cargo de su propia salud.

Beneficios de la rehabilitación en atención primaria[ edit | edit source ]

La atención primaria de salud es el lugar donde debe producirse el diagnóstico de la gran mayoría de las afecciones de salud, la identificación de los problemas funcionales y la derivación a otras plataformas de prestación de servicios.  Se pueden enumerar, entre otros, los siguientes beneficios:

  • Mejor calidad de vida.
  • Reducción de la prevalencia y minimización de los efectos discapacitantes de las enfermedades crónicas en adultos y niños.
  • Facilitación de la continuidad de los cuidados que favorecen la completa recuperación.
  • Ayuda a disminuir el riesgo de complicaciones evitables y afecciones secundarias.
  • También puede ayudar a evitar costosas hospitalizaciones y reingresos.

El acceso temprano a la rehabilitación mediante su integración en la atención primaria ayuda a optimizar los resultados, a mitigar la discapacidad y a mejorar la capacidad de las personas para llevar una vida independiente. El énfasis de la Organización Mundial de la Salud (OMS) en la cobertura sanitaria universal y su reciente lanzamiento de Rehabilitación 2030 – una llamada a la acción, son pasos alentadores hacia el objetivo de reforzar la rehabilitación en el sistema sanitario y, en particular, en la atención primaria.

Atención secundaria[ edit | edit source ]

La atención sanitaria secundaria es el tratamiento especializado y el soporte proporcionado por los médicos y otros profesionales de la salud a los pacientes que les han sido remitidos para recibir una atención experta específica, la mayoría de las veces proporcionada en los hospitales. Los servicios de atención secundaria suelen estar ubicados hospitales o clínicas, aunque algunos servicios pueden estar en la comunidad. Pueden incluir operaciones planificadas, clínicas especializadas como las de cardiología o las nefrológicas, o servicios de rehabilitación como la fisioterapia. La atención sanitaria secundaria incluye una amplia gama de especialistas, como psiquiatras, cardiólogos, obstetras, dermatólogos, pediatras y ginecólogos.

La atención secundaria es más especializada y se centra en ayudar a los pacientes que tienen problemas de salud más graves o complejos que requieren el asesoramiento de un especialista. La atención secundaria significa simplemente que te atenderá alguien que tiene conocimientos más específicos sobre tu enfermedad. Algunos ejemplos de situaciones médicas que requieren servicios de atención secundaria son el tratamiento del cáncer, la atención médica por neumonía y otras infecciones graves y repentinas, y la asistencia por huesos fracturados.

Dependiendo de las políticas del sistema nacional de salud, puede ser necesario que los pacientes acudan a un profesional de atención primaria para que los derive, antes de poder acceder a la atención secundaria, mientras que en algunos sistemas de salud los especialistas médicos pueden atender a los pacientes sin necesidad de derivación, y los pacientes pueden autoderivarse al servicio, lo que es más habitual en los países con sistemas de atención sanitaria privada o de autopago. Otros profesionales de la salud, como los fisioterapeutas, terapeutas respiratorios, terapeutas ocupacionales, logopedas y dietistas, también trabajan generalmente en la atención secundaria, a la que se accede por autoderivación del paciente o por derivación del médico. [6]

Atención terciaria[edit | edit source]

La atención terciaria es un nivel superior a la atención sanitaria secundaria y que se ha definido como una atención médica altamente especializada, que suele prestarse durante un largo periodo de tiempo, y que implica diagnósticos, procedimientos y tratamientos avanzados y complejos realizados por especialistas médicos en instalaciones de última generación [7]. Por ello, los especialistas de los centros de atención terciaria tienen acceso a equipos y conocimientos más especializados.

La atención terciaria puede estar disponible a nivel regional o nacional, dependiendo del tamaño y los recursos disponibles del país. En consecuencia, la mayoría de las personas tienen que desplazarse para llegar a un centro de atención terciaria, lo que puede retrasar el diagnóstico y el tratamiento, y aumentar los costes de la atención sanitaria. [8][9] La derivación a los servicios de atención terciaria puede provenir tanto de los profesionales sanitarios de atención primaria como de los de atención secundaria, y la atención se presta generalmente en régimen de ingresado, aunque hay elementos de la atención que también pueden realizarse en régimen ambulatorio.

Algunos ejemplos de servicios de atención terciaria son el tratamiento especializado del cáncer, la neurocirugía, la cirugía cardíaca, los servicios de trasplante, la cirugía plástica, el tratamiento de quemaduras graves, los servicios avanzados de neonatología, los cuidados paliativos y otras intervenciones médicas y quirúrgicas complejas.

  • Esta es la atención que entra en escena como derivación de los pacientes por parte de los profesionales de atención primaria y secundaria.
  • Las personas pueden necesitar procedimientos médicos avanzados, como cirugías importantes, trasplantes, prótesis y tratamientos médicos de larga duración para enfermedades como el cáncer o trastornos neurológicos.
  • La atención médica especializada es la forma más avanzada de práctica sanitaria y realiza todos los procedimientos médicos principales.
  • Los centros de diagnóstico avanzados, las unidades de cuidados intensivos especializados y las instalaciones médicas modernas son las características clave de la asistencia médica terciaria.
  • Los centros que prestan atención médica terciaria pueden ser parte del gobierno o una combinación de los sectores público y privado.

Atención cuaternaria[ edit | edit source ]

La atención cuaternaria se ha definido como una extensión de la atención terciaria, en referencia a los niveles avanzados de medicina, que son altamente especializados y poco accesibles, y que normalmente sólo se ofrecen en un número muy limitado de centros nacionales o internacionales. La medicina experimental y algunos tipos de procedimientos diagnósticos o quirúrgicos poco comunes se consideran atención cuaternaria.[11] [12]

Al igual que la atención terciaria, la atención cuaternaria también suele tener grandes áreas de cobertura, y a menudo atiende a personas, no sólo de todo el país, sino de todo el mundo, sobre todo cuando presta atención a enfermedades muy raras con un número reducido de pacientes a nivel mundial.[13] Esto puede tener repercusiones importantes para el paciente, ya que las grandes distancias retrasan el diagnóstico [8][14][9] y el tratamiento, con complicaciones en la coordinación de la atención entre todos los profesionales sanitarios que intervienen en el cuidado del paciente, sobre todo después del alta, cuando la responsabilidad de la atención suele volver al médico de atención primaria del paciente.[13] Dada la complejidad o la rareza de las enfermedades de los pacientes que acuden a los centros cuaternarios, es posible que en este nivel de atención se den estancias hospitalarias más largas y una mayor mortalidad. [13][8]

Conclusión[edit | edit source]

El coste del tratamiento en los distintos niveles puede ser muy diferente y, generalmente, el coste del tratamiento de los pacientes en el nivel de atención primaria suele ser sólo una pequeña fracción del que se da en la atención terciaria. Idealmente, la prestación de asistencia sanitaria en todos los niveles de atención y en todos los ámbitos debería estar al alcance de todos los pacientes. Esta asistencia sanitaria se denomina asistencia sanitaria universal.

Recursos[edit | edit source]

Organización Mundial de la Salud[ edit | edit source ]

Serie técnica sobre atención primaria en salud[ edit | edit source ]

Estudios de casos de países sobre la atención primaria de salud[ edit | edit source ]

Referencias [edit | edit source]

  1. 1.0 1.1 Britannica. Medicine – Levels of Care. Available from: https://www.britannica.com/science/medicine (accessed on 30 June 2021)
  2. 2.0 2.1 2.2 World Health Organisation. Primary Health Care. Available from: https://www.who.int/health-topics/primary-health-care#tab=tab_1 (accessed 30 June 2021)
  3. WHO Regional Office for Europe. Primary health care throughout our life. Available from: https://youtu.be/uVNlez_IgdI [last accessed 30/06/2021]
  4. World Health Organisation (WHO). What is Primary Care. Available from: https://youtu.be/_EXy9DTDJu8 [last accessed 30/10/17]
  5. PHCRIS. What is primary health care? Why is it important?. Available from: https://www.youtube.com/watch?v=EbHY1YHVd6w [last accessed 30/06/2021]
  6. New World Encyclopedia. Health Care – Secondary Care. (accessed on 26 June 2021)
  7. Merriam-Webster Dictionary. Definition of Tertiary Care. Available from: https://www.merriam-webster.com/dictionary/tertiary%20care. (accessed on 30 June 2021)
  8. 8.0 8.1 8.2 Cote CL, Singh S, Yip AM, et al. Increased distance from the tertiary cardiac centre is associated with worse 30-day outcomes after cardiac operations. Ann Thorac Surg. 2015;100:2213–2218.
  9. 9.0 9.1 Jackson KL, Glasgow RE, Hill BR, et al. Does travel distance influence length of stay in elective colorectal surgery? Dis Colon Rectum. 2013;56:367–373.

  10. Meri Vukicevic. Module 1 Part 3 Secondary and Tertiary Health Care ORT5MES. Available from: https://youtu.be/em7akbNYziA [last accessed 30/06/2021]
  11. New World Encyclopedia. Health Care – Quarternanry Care. Available from: https://www.newworldencyclopedia.org/entry/Health_care (accessed on 26 June 2021)
  12. Trisha Torrey VeryWell Health, Differences Between Primary, Secondary, Tertiary, and Quaternary Care (accessed on 7 June 2021).
  13. 13.0 13.1 13.2 Mehaffey JH, Hawkins RB, Mullen MG, Meneveau MO, Schirmer B, Kron IL, Jones RS, Hallowell PT. Access to quaternary care surgery: implications for accountable care organizations. Journal of the American College of Surgeons. 2017 Apr 1;224(4):525-9.
  14. Chou S, Deily ME, Li S. Travel distance and health outcomes for scheduled surgery. Med Care. 2014;52:250–257.


Desarrollo profesional en tu idioma

Únete a nuestra comunidad internacional y participa en cursos online para todos los profesionales de la rehabilitación.

Ver cursos disponibles